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Um peronista pode capitalizar a nova realidade energética da Argentina?

Naval

Um peronista pode capitalizar a nova realidade energética da Argentina?

A Argentina é sem dúvida um lugar arriscado para investidores estrangeiros de petróleo. Mudanças políticas freqüentes da direita neoliberal para a esquerda populista, fraca aplicação de contratos e direitos de propriedade, corrupção endêmica e um ambiente macroeconômico volátil; em uma região que testemunhou várias ondas de nacionalismo de recursos, a Argentina se destaca como um violador em série de dívidas e outras obrigações.

E, no entanto, nos últimos anos, os investidores estrangeiros estão dispostos a ignorar essas bandeiras vermelhas e investir no setor de petróleo e gás natural da Argentina. Os compromissos de investimento em Vaca Muerta – as colossais reservas de petróleo e gás de xisto no norte da Patagônia – aumentaram de US $ 3 bilhões em 2013 para US $ 7,5 bilhões em 2019. A produção de gás de xisto atingiu 36,5 milhões de metros cúbicos e a extração de petróleo é de 87 mil barris por dia , aumentando significativamente a produção total de gás natural do país e mais do que compensando um declínio na produção de petróleo convencional. De fato, o xisto agora representa 44% da produção total de gás natural na Argentina.

Esse desenvolvimento foi parcialmente resultado da eleição de 2015 do presidente pró-negócios da Argentina, Mauricio Macri. Mas fatores muito mais profundos que a política também provocaram uma recuperação no investimento: a geologia abundante de Vaca Muerta, que é mais favorável à produção do que o xisto mais lucrativo dos Estados Unidos.

Esta é uma boa notícia para o plano do presidente eleito Alberto Fernández de confiar no setor de hidrocarbonetos como um motor para impulsionar o crescimento. Mas o xisto e a produção convencional são dois animais muito diferentes e, se Fernández repetir algumas das políticas de expropriação de seus predecessores ou espremer os ativos das empresas de energia, os resultados podem ser ruins para os investidores e para a Argentina.

Os ex-presidentes Néstor Kirchner e Cristina Fernández de Kirchner (2003-15) levaram mais de seis anos para enfrentar as conseqüências de ter matado o ganso de hidrocarbonetos convencionais da Argentina por meio de desapropriação e outras intervenções. Mas se Alberto Fernández se intrometer no potencial de xisto da Argentina, o país começará a sentir a dor muito mais rapidamente.  

Tempos diferentes

Em teoria, o xisto não convencional é um alvo muito menos atraente para a expropriação do que a produção convencional de petróleo e gás. Diferentemente da extração convencional, o xisto – usando perfuração horizontal e fraturamento hidráulico – tem ciclos de produção muito curtos e investimentos mais baixos. Os poços convencionais podem produzir prolificamente por uma década ou mais, com pouco investimento necessário quando o poço estiver conectado a um sistema de coleta. Por outro lado, a produção de um poço de xisto atinge o pico nas primeiras semanas e passa por um rápido declínio, atingindo níveis mínimos em dois anos.

Para manter a produção estável, os produtores de xisto devem manter uma taxa constante de perfuração de poço – parecendo mais um processo de fabricação do que uma peça de óleo tradicional. Se a perfuração for interrompida, a produção de xisto entrará em colapso. Além disso, os investidores de xisto começam a recuperar seu capital relativamente rapidamente, às vezes após apenas um poço ser concluído. Se o poço for rentável, os investidores poderão apostar novamente em outro, e assim por diante.

Todas essas características servem como uma apólice de seguro contra expropriação – que não está disponível para petróleo e gás convencional. Se a Argentina ou qualquer governo expropriasse os investimentos em xisto ou impusesse termos que os tornam pouco atraentes, a perfuração de xisto seria interrompida. Dadas as altas taxas de declínio que caracterizam os poços de xisto, a produção entraria em colapso em breve. E o governo rapidamente se veria com pouca produção ou fluxo de caixa para avançar com a expropriação.

Shale também precisa de investimentos recorrentes para sustentar a produção, reduzindo os incentivos à obstrução que os atores envolvidos – governo nacional, governos provinciais, sindicatos, empresas de serviços e outros – provavelmente enfrentarão.

A tentação de expropriação das operações convencionais de petróleo é muito maior. Depois que a produção começa, há pouco em conhecimento técnico ou investimento necessário para manter os poços produtivos em operação. De fato, os investidores teriam incentivos para continuar operando, mesmo que não recuperassem seu capital afundado, desde que recuperassem custos operacionais comparativamente pequenos. Eles não cairão na armadilha de investir novamente, mas o declínio da produção pode levar anos.

Uma ressalva aos acordos acima é a prodigiosa reserva de gás de xisto de Vaca Muerta, a segunda maior do mundo. De certa forma, o gás de xisto está mais exposto a riscos políticos do que o óleo de xisto. A comercialização de gás natural exige mais investimentos volumosos e irrecuperáveis, devido à complexidade e aos custos da infraestrutura de gás, de oleodutos a plantas petroquímicas. Expropriadores poderiam atingir essa infraestrutura maciça. Além disso, a Argentina depende de gás para geração de eletricidade, manufatura, aquecimento doméstico e transporte, e historicamente os governos intervêm para criar preços artificialmente baixos.

Como presidente, Fernández pode ser tentado a intervir no setor de energia, tentando manter baixos os preços domésticos de energia ou aumentar a participação do governo nos lucros. No entanto, sob as novas realidades do petróleo e gás de xisto, ele sofreria rapidamente as conseqüências. Mesmo um governo míope – e governos argentinos, especialmente peronistas como Fernández, geralmente são míopes no espaço energético – terão que contar com essa nova realidade. Políticas que afetem adversamente as operações e os lucros das empresas de energia, ou sua capacidade de enviar ganhos para o exterior, reduziriam drasticamente a produção de hidrocarbonetos em um ano.

Em um mundo de direitos contratuais perfeitamente aplicados, a geologia de Vaca Muerta poderia gerar um boom equivalente ao observado com xisto nos Estados Unidos. No entanto, dado o histórico e o ambiente político atual da Argentina, a Patagônia não se tornará o Texas tão cedo. Ainda assim, grandes investimentos continuarão sendo implantados e, se Fernández entender a nova realidade do xisto, o governo enfrentará incentivos significativamente mais baixos para implementar as políticas equivocadas do passado.

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